Merdeka Award Young Researchers’ Circle: The WOW Factor of Success

15 JULY 2021, BY Merdeka Award
It’s easy to imagine Dr Ong Wee-Jun fitting right in a K-drama version of the Big Bang Theory as behind the boyish charm is a razor-sharp mind brimming with science-y stuff. His work has earned him many accolades, including a spot in Stanford University’s list of 2020 World’s Top 2% Scientist and Academics! As he sets out to make the world a better place,  read on to find out what his research entails and his WOW factor….

A quick look at Dr Ong’s LinkedIn profile will inevitably turn into a long scroll. The list of awards, publications, research papers, and more are jaw-dropping to say the least. He holds multiple editorial positions in several industry-renowned publications and is cited on  Clarivate Analytics’ Global Highly Cited Researchers 2019 and 2020 index.

Dr Ong was also the recipient of the prestigious Merdeka Award Grant for International Attachment (MAGIA) in 2018 for his research project “Solar Energy Conversion and Energy Storage to Address the Seriousness of Energy Security and Environmental Issues by Mimicking the Ingenuity of Nature”. In layman’s terms, Dr Ong’s research could change the face of natural fuel sources.

He is a familiar name in the ‘green industry’ having won the Green Talent Award from the German Ministry of Education and Research in 2018. He was one of 25 young scientists chosen for the award in recognition for his research project that converted carbon dioxide and solar energy into clean fuel.

“In my project, I am developing nanostructured materials, which mimics the natural leaf. Plants in natural photosynthesis convert water and CO2 with the aid of sunlight into chemical fuels. My nano materials aim to do that – take sunlight and naturally transform it into an energy dense chemical fuel.”
Dr Ong’s particular line of research advances green energy, in line with the World Economic Forum’s Top Ten Emerging Technologies in 2020 [1]. 

“It is a way toward clean and renewable fuel production via solar-to-chemical energy conversion. This aligns with the United Nations’ Sustainable Development Goals and also the Shared Prosperity Vision (SPV) 2030 announced by the Malaysian government as a blueprint toward a more sustainable future for our society.”

“The whole world is exploring nanotechnology, but I believe that there must be a process from fundamental research to industrialization. I hope that from this process, the efficiency can be increased for industrialization. For example, the use of nanotechnology to turn water into hydrogen via solar-light-driven catalysis by scientists Fujishima and Honda in 1972 was a momentous breakthrough in the history of mankind. This can be extended to other renewable energy processes such as the reduction of CO2 to energy fuels, and more,” he said.

Representing Malaysia to the World

“When I applied for the Grant, I had just come back from my 2-year employment as a Staff Scientist with the Agency for Science, Technology and Research (A*STAR) in Singapore. My hope was to advance science and technology in Malaysia. I wanted to contribute back to society and uphold the spirit of Merdeka to represent Malaysia as well as bring fame to the host institutions.”

“The Grant was very essential to my early-career research. The connective collaborations, in having a senior mentor and advisor, helped tremendously in progressing my research journey. Even after the end of my attachment, I still maintain my collaboration with Professor Ager, in national grant applications as well as other on-going research activities.”

In fact, it was the technological experience that Dr Ong gained from his Grant attachment that resulted in the establishment of the Centre of Excellence for NaNo Energy & Catalysis Technology (CONNECT) at Xiamen University Malaysia.

On Dr Ong’s  website, he talks about NanoECats and CONNECT. Rest assured it has nothing to do with ‘linking felines’ but rather highlights Dr Ong’s work, his new directorship, and his passion for nanotechnological innovation. 

“The Grant advanced my research portfolios, and because of my consistent achievements and research recognition, I was appointed as the Founding Director of CONNECT from 2021. This is a wonderful and particularly important opportunity to bridge the gap among university, industry and scientific publishers.”

International Collaborations and the WOW Factor

Dr Ong carried out his Merdeka Award Grant attachment in Lawrence Berkeley National Laboratory (LBNL) and the University of California Berkeley. He was under the supervision of Professor Joel Ager, Adjunct Professor and Staff Scientist at LBNL (

He is a strong proponent of the importance of research and international collaborations. ‘When one receives the Merdeka Award Grant, he or she is not only representing the institution, but at the same time representing Malaysia, the nation, to bring fame to the world. 

“The Grant is a significant recognition of your current research achievement, which will scale new heights in your research career or even professional careers in the near future,” he said. 

Research is not meant to be a one-man show, but rather an opportunity for collaboration between people from a multitude of disciplines. It is interdisciplinary and it is important to have good networking with the top scientists in the world. As Neil Armstrong said, ‘Research is all about creating new knowledge.’

To this, Dr Ong adds his own acronym for success. “To instil a global-oriented mindset, we need to adopt the “WOW” factor. W is for World-class; O for Outstanding; and W for Winnable. This is the best way to make us more competitive in this dynamic world, in order to scale new heights in our research and professional career, and to have impactful ideas that enable us to innovate and think outside of the box.”

And who are we to argue with one of the top scientific minds in the world! 

The Merdeka Award Grant for International Attachment (MAGIA) is a signature initiative of the Merdeka Award Trust. The Grant offers short-term attachment programmes at internationally recognised host institutions. This enables distinguished young Malaysians to engage in collaborative programmes that enhance their work, expertise, and achievements. To learn more about the Merdeka Award and its grants, please visit


Kumpulan Penyelidik Muda Merdeka Award:

Faktor ‘WOW’ kepada Kejayaan

Sangat mudah untuk membayangkan Dr Ong Wee-Jun sesuai sebagai salah satu karakter dalam  Teori Big Bang versi K-drama kerana di sebalik daya tarikannya yang menawan, terdapat minda yang penuh dengan pemahaman saintifik yang tajam. Hasil kerja beliau telah mendapat banyak penghargaan, termasuk  menempah kedudukan di Universiti Stanford  dalam  senarai  Ahli Sains dan Akademik 2% Terbaik Dunia tahun 2020!

Dalam usaha beliau untuk menjadikan  dunia ini sebagai tempat yang lebih baik, marilah kita sama-sama mendalami bidang penyelidikan beliau dan faktor ‘WOW’nya
Melihat sekilas profil LinkedIn Dr Ong anda pasti akan tertarik melihat senarai anugerah, penerbitan, makalah penyelidikan, dan banyak lagi amat mengagumkan. Dia memegang beberapa jawatan editorial dalam beberapa penerbitan terkenal industri dan disebutkan dalam indeks Global High Cited Researchers 2019 & 2020 oleh Clarivate Analytics.

Dr Ong juga merupakan penerima Geran berprestij Merdeka Award Grant for International Attachement pada tahun 2018 untuk projek penyelidikan beliau mengenai Penukaran Tenaga Suria dan Penyimpanan Tenaga untuk mengatasi masalah Keselamatan Tenaga dan Isu Alam Sekitar dengan tiruan dari Kepintaran Alam semula jadi". Dalam istilah umum, penyelidikan Dr Ong dapat mengubah wajah sumber bahan bakar semula jadi.

Nama beliau tidak lagi asing dalam 'industri hijau' setelah memenangi Anugerah “Green Talent” dari Kementerian Pendidikan dan Penyelidikan Jerman pada 2018. Beliau adalah salah seorang daripada 25 saintis muda yang dipilih untuk anugerah itu sebagai pengiktirafan bagi projek penyelidikannya yang menukar karbon dioksida dan tenaga suria menjadi bahan api bersih.
"Dalam projek ini, saya sedang membangunkan bahan-bahan nanostruktur, yang meniru daun semula jadi. Tumbuh-tumbuhan dalam fotosintesis semulajadi menukar air dan CO2 dengan bantuan cahaya matahari ke dalam bahan api kimia. Bahan nano tersebut bertujuan untuk - mengambil cahaya matahari dan secara semulajadi mengubahnya menjadi bahan kimia  yang padat tenaga."

Bidang penyelidikan Dr Ong memajukan tenaga hijau, sejajar dengan World Economic Forum “ Top Ten Emerging Technologies”  pada tahun 2020 [1].

"Ia adalah cara ke arah pengeluaran bahan api yang bersih dan boleh diperbaharui melalui penukaran tenaga suria kepada kimia. Ini sejajar dengan Matlamat Pembangunan Mampan oleh  Pertubuhan Bangsa-Bangsa Bersatu dan juga Wawasan Kemakmuran Bersama (SPV) 2030 yang diumumkan oleh kerajaan Malaysia sebagai rangka tindakan ke arah masa depan yang lebih mampan untuk masyarakat kita."

"Seluruh dunia sedang meneroka nanoteknologi, tetapi saya percaya bahawa mesti ada proses daripada penyelidikan asas kepada perindustrian. Saya berharap daripada proses ini, kecekapannya dapat ditingkatkan untuk perindustrian. Sebagai contoh, penggunaan nanoteknologi untuk menjadikan air menjadi hidrogen melalui pemangkin yang didorong oleh cahaya suria oleh saintis Fujishima dan Honda pada tahun 1972 merupakan kejayaan penting dalam sejarah manusia. Ini boleh diperluaskan kepada proses tenaga lain yang boleh diperbaharui seperti pengurangan CO2 kepada bahan api tenaga, dan banyak lagi," kata beliau.
Mewakili Malaysia ke Persada Dunia
"Apabila saya memohon Geran , saya baru pulang dari pekerjaan 2 tahun sebagai kakitangan saintis bersama Agensi Sains, Teknologi dan Penyelidikan (A*STAR) di Singapura. Harapan saya adalah untuk memajukan sains dan teknologi di Malaysia. Saya ingin menyumbang kembali kepada masyarakat dan menaikkan semangat Merdeka untuk mewakili Malaysia serta membawa kemasyhuran kepada institusi tuan rumah."
"Geran Merdeka Award ini sangat penting kepada kerjaya awal penyelidikan saya. Kerjasama penghubung, dalam memiliki mentor kanan dan penasihat, amat membantu dalam memacu perjalanan penyelidikan saya. Walaupun selepas tamat kontrak saya, saya masih mengekalkan kerjasama saya dengan Profesor Ager, dalam permohonan geran kebangsaan serta aktiviti penyelidikan lain yang berterusan."

Malah pengalaman teknologi yang diperoleh Dr Ong daripada lampiran Geran beliau , telah menghasilkan  penubuhan Pusat Kecemerlangan Teknologi Tenaga NaNo & Pemangkin (CONNECT) di Universiti Xiamen Malaysia.

Di laman web Dr Ong, beliau berbincang tentang NanoECats dan CONNECT. Jangan bimbang, penulisan tersebut tiada kaitan dengan 'menghubungkan kucing' tetapi sebaliknya menyerlahkan hasil kerja Dr Ong, lantikan pengarah baru beliau, dan semangat beliau untuk inovasi nanoteknologi.
"Geran ini telah memajukan portfolio penyelidikan saya, dan kerana pencapaian dan pengiktirafan penyelidikan saya yang konsisten, saya dilantik sebagai Pengarah Pengasas CONNECT mulai 2021. Ini adalah peluang yang menakjubkan dan sangat penting untuk merapatkan jurang di kalangan universiti, industri dan penerbit saintifik."

Kerjasama Antarabangsa dan Faktor ‘WOW’
Dr Ong menjalankan Geran Merdeka Award di  Lawrence Berkeley National Laboratory (LBNL) dan University of California Berkeley. Beliau berada di bawah seliaan Profesor Joel Ager, Profesor Adjung dan Saintis Kakitangan di LBNL (
Beliau menekankan kepentingan antara bidang penyelidikan dan kerjasama antarabangsa. ''Apabila seseorang menerima Geran oleh Merdeka Award, beliau bukan sahaja mewakili institusi itu, tetapi pada masa yang sama mewakili Malaysia, negara, untuk mengharumkan nama negara Malaysia kepada dunia.
Beliau berkata "Geran ini merupakan pengiktirafan penting terhadap pencapaian penyelidikan semasa anda, dan ini akan meningkatkan kerjaya penyelidikan atau kerjaya profesional anda dalam masa terdekat."
Bidang penyelidikan bukanlah sesuatu yang boleh dilakukan seorang diri, malah ia merupakan peluang untuk bekerjasama antara mereka dari pelbagai disiplin. Ia adalah antara disiplin yang memerlukan rangkaian yang baik dengan saintis terkemuka di dunia. Seperti yang dikatakan Neil Armstrong, 'Penyelidikan adalah mewujudkan pengetahuan baru.'
Dalam pada itu, Dr Ong menambah moto beliau yang tersendiri untuk berjaya. "Untuk menanamkan minda yang berorientasikan global, kita perlu mengamalkan faktor "WOW". W adalah untuk “Word-class” ; O untuk “Outstanding”; dan W untuk “Winnable”. Ini adalah cara terbaik untuk menjadikan kita lebih berdaya saing dalam dunia dinamik ini, untuk meningkatkan skala baru dalam penyelidikan dan kerjaya profesional, dan mempunyai idea-idea yang berkesan yang membolehkan kita untuk berinovasi dan berfikir di luar kotak."
Dan siapakah kita untuk berdebat dengan salah satu minda saintifik teratas di dunia!
Merdeka Award Grant for International Attachment (MAGIA) adalah inisiatif  oleh Merdeka Award Trust . Geran ini menawarkan program lampiran jangka pendek di institusi tuan rumah yang diiktiraf di peringkat antarabangsa. Ini membolehkan golongan muda Malaysia terlibat dalam program kerjasama yang meningkatkan hasil  kerja, kepakaran dan pencapaian mereka. Untuk mengetahui lebih lanjut mengenai Merdeka Award dan gerannya, sila layari
  • Dr Ong Wee-Jun                                     
  • Dr Ong adalah Pengarah Pusat Kecemerlangan Teknologi Tenaga NaNo & Pemangkin (CONNECT) dan Profesor Madya, Pusat Pengajian Kejuruteraan Tenaga dan Kimia, Universiti Xiamen Malaysia                                                  
  • Beliau menerima Ijazah Sarjana Muda Kejuruteraan lalu terus melakukan Ph.D. dalam Kejuruteraan Kimia), kedua-duanya dari Universiti Monash                
  • Dr Ong telah memenangi beberapa biasiswa, anugerah dan fellowship termasuk lampiran penyelidikan Biasiswa Penyelidikan Endeavour di Australia. Beliau juga merupakan Saintis Pelawat di Technische Universität Dresden, Jerman dan Profesor Pelawat di Makmal Kebangsaan Lawrence Berkeley, Amerika Syarikat. Pada tahun 2020, Dr Ong menerima Skim Geran Penyelidikan Asas (FRGS) daripada Kementerian Pengajian Tinggi Malaysia.


Dr Ong Wee-Jun
Dr Ong is the Director for the Centre of Excellence for NaNo Energy & Catalysis Technology (CONNECT) and Associate Professor, School of Energy and Chemical Engineering, Xiamen University Malaysia He received his Bachelor of Engineering degree and leapfrogged to do his Ph.D. in Chemical Engineering), both from Monash University. Dr Ong has won several scholarships, awards and fellowships including the Endeavour Research Scholarship research attachment in Australia. He was also a Visiting Scientist at Technische Universität Dresden, Germany and a Visiting Professor at Lawrence Berkeley National Laboratory, USA. In 2020, Dr Ong received the Fundamental Research Grants Scheme (FRGS) from the Ministry of Higher Education, Malaysia.
Dr Edison Lee Tian Khoon
Dr Edison headed to Sweden’s Uppsala University, where he joined the Department of Chemistry, Ångström Laboratory, as part of his attachment stint. He is currently carrying out active research in polymer electrolyte and nanomaterials for Lithium-ion batteries. Read more about him here:
Innovating the Energy Ecosystem
Chrishen R. Gomez
Having attended the prestigious Ivy League Brown University as part of his attachment programme, 27-year-old Chrishen is now with the Wildlife Research and Conservation Unit at Oxford University. Chrishen is busy developing a genetic-based research project on the Sunda Clouded Leopard. Read more about him here: Conserving Our Forests & Future
Dr Zetty
Dr Zetty is currently working on anti-cancer compounds found in Malaysian seaweed and has continued to pursue her original project proposal of microalgae vaccine carriers for fish. A working solution has been patented by Dr Zetty and will be deployed within the coming year.
We use cookies to enhance your browsing experience and for analytical purposes. By continuing to browse, you are deemed to accept our use of cookies. Learn more about disabling cookies and our Privacy Statement here.